Misión Dawn. Llegada inminente a Ceres


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Planeta Ceres. Cinturón de Asteroides entre Marte y Júpiter

Como ya se ha publicado en varios medios, incluido sondasespaciales.com. La sonda Dawn de la NASA se encuentra ya en su fase de aproximación al planeta. Ceres es un planeta enano de unos 1000 km de diámetro, al que tiene previsto llegar en marzo de 2015 tras un recorrido que comenzó en 2007, previo paso por Vesta, de 525 km de diámetro y otro de los cuerpos principales del cinturón de asteroides.

La sonda, que recientemente emergió de una conjunción solar que la situó al otro lado del sol desde la perspectiva de la tierra, ha tenido comunicación limitada con la red de antenas de la NASA. Ahora que puede comunicarse correctamente con la tierra de nuevo, desde el control de la misión han programado las maniobras necesarias para la siguiente parte del encuentro. La sonda se encuentra a 640 mil kilómetros de Ceres, y se aproxima  a una velocidad de 725 km por hora.

Gracias a la lenta pero efectiva propulsión iónica se ha producido la hazaña de la Dawn, este tipo de motores se valen de cargas eléctricas aplicadas al gas xenón, que mediante redes metálicas aceleran las partículas del gas a través de los propulsores. Dawn ha acumulado de este modo cinco años de tiempo de propulsión, muchísimo más que cualquier otro artefacto espacial.

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Situación actual de la sonda Dawn en el Sistema Solar

Cuando Dawn llegue a Ceres se dará la primera vez que un objeto artificial ha orbitado dos objetos del sistema solar distintos de la Tierra. Durante 14 meses desde 2011 a 2012 la sonda estuvo estudiando el protoplaneta Vesta, obteniendo la mejor información hasta la fecha del mismo.

A diferencia de Vesta, de Ceres no constan meteoritos relacionados que nos sirvan para adelantar secretos.

Estos dos cuerpos reúnen bastantes diferencias. Ceres pudo haberse formado posteriormente a Vesta y su interior ser más frio. Actualmente se cree que Vesta retuvo menos cantidad de agua porque se formó antes, cuando el material radiactivo abundaba produciendo por tanto más calor mientras que Ceres tiene un manto de hielo, por lo que no es descartable hasta obtener datos la existencia de un océano por debajo de la corteza de hielo.

¡ Otro vecino galactico que estando tan cerca, no sabemos nada de él !

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